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Regard sur le placebo : au-delà des préjugés

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  • Placebo : au delà des préjugésPlacebo : au delà des préjugés

« Je plairai », est le sens étymologique du mot placebo. De cette conjugaison du verbe latin placere est issu un effet des plus étranges : l’amélioration de l’état d’un patient avec une substance n’ayant pas d’efficacité propre. Depuis qu’il a pénétré le monde médical, ce stratagème et les conditions qui lui sont liées ne cessent d’interpeller le monde scientifique tant ils échappent aux investigations.

La première utilisation du mot placebo remonterait à la traduction de la Bible en latin par le moine Jérôme de Stridon (345 – 420). Il s’agissait alors d’intervenir auprès du Seigneur afin de sauver son âme de la mort éternelle. « Placebo Domino… » (« Je plairai au Seigneur… »), écrivait ce père de l’Église. Rapidement, un autre sens s’imposa, celui de plaire à Dieu pour qu’il entende et exauce la prière de guérison.

Il faut attendre 1785 pour que le mot investisse la médecine en tant que « substance dénuée de toute efficacité pharmacologique, mais pouvant agir par un mécanisme psychologique chez certains patients (effet placebo) », rappelle Jacques Quevauvilliers dans son Dictionnaire médical avec atlas anatomique (2009).

Le placebo, présenté comme efficace

Aujourd’hui, selon une première approche, le placebo est un stratagème utilisé par le soignant pour induire un effet thérapeutique chez certains patients. Il repose sur le recours à un(e) procédé/substance présenté(e) comme efficace, mais dénué(e), en réalité, de toute activité reconnue par la science. Dès lors, son efficacité ne dépendrait que de l’activation de mécanismes psychologiques particuliers. Dans ce cadre, le placebo est un simulacre de traitement ayant un certain effet thérapeutique sur les sujets sensibles à ce type de suggestion.

Mais qu’est-ce qu’un médicament efficace ? C’est une substance dont l’effet thérapeutique est nettement supérieur à l’effet thérapeutique du placebo auquel il est opposé, ou du médicament de référence actuel. Aujourd’hui, l’industrie pharmaceutique peine à trouver de nouvelles molécules passant ce test.

L’effet placebo, une amélioration réelle reposant sur un « faux »

Quant à l’effet placebo, c’est une amélioration observée chez un patient alors qu’en toute logique, aucun mieux n’était attendu. Toutefois, cet effet ne suit pas uniquement l’administration d’un stratagème placebo. En effet, lors d’essais menés pour évaluer l’intérêt d’une nouvelle substance médicamenteuse, les chercheurs sont régulièrement confrontés à l’écart entre l’effet thérapeutique qu’ils enregistrent et celui qu’ils escomptaient à partir des données pharmacologiques qu’ils possèdent sur cette substance. Aucun produit n’y échappe, de sorte qu’il est aujourd’hui établi que tout médicament, même le plus actif, recèle un « pouvoir » ou un « effet » placebo.

En d’autres termes, le contexte dans lequel la relation singulière entre le patient et son médecin se déroule réunit parfois les conditions nécessaires et suffisantes pour qu’un processus thérapeutique sine materia se mette en action et produise des effets quasi miraculeux. Que ce soit en laboratoire ou en clinique, l’importance de l’effet placebo est loin d’être négligeable : selon la pathologie étudiée, il concerne 30 à 60 % des patients pris en charge médicalement.

Des ressorts toujours mystérieux

Un placebo peut donc revêtir différents aspects : ...

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